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CyberDodo y el león marino (1-18)

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Existe más de una decena de especies agrupadas bajo la denominación genérica de "leones marinos", como la foca de piel, el león marino de California, el león marino de mar, el león marino de Steller, el león marino de Galápagos, entre otros.

Morfología

La evolución dotó a los leones marinos de un cuerpo alargado (de una longitud de aproximadamente 1 a 3 metros, según la especie) perfectamente adaptado a sus desplazamientos submarinos con una pequeña cabeza, de patas fuertes, que actúan como propulsores, y de patas delanteras independientes, que no sólo sirven como timón en el agua, sino también para moverse eficazmente sobre tierra. En esto se diferencian de las focas, que por tener las patas traseras unidas a la espalda, deben gatear cuando se encuentran fuera del agua.

Otra diferencia importante con las focas se puede ver en las orejas, ya que las de los leones marinos son pequeñas y externas (El origen de la palabra "león marino" proviene del griego "otarion", que significa "oreja pequeña").

El peso y el tamaño varían ampliamente según la especie: los más pequeños miden 1 metro y pesan sólo algunas decenas de kilos y los más grandes pueden llegar a pesar una tonelada y superar los 3 metros. El dimorfismo sexual está muy marcado y, en ciertas especies, el macho puede pesar 3-5 veces más que la hembra.

Leon Marino 

Reproducción

Los leones marinos se reproducen en tierra firme. Para esto, no sólo deben esperar hasta su madurez sexual (entre 3 y 6 años para las hembras y 4-5 años para los machos), sino también, hasta su madurez social en el caso de los machos, para poder defender su territorio y sus hembras, lo cual -según la especie- ocurre generalmente después de los 5 años, entre los 10 y 12 años.

El ciclo de la reproducción comienza cuando los machos dominantes buscan un territorio sobre tierra; allí crean un harén de hasta varias decenas de hembras de colonias que pueden consistir en miles de ejemplares. La gestación dura casi 1 año y la hembra pare 1 sola cría al regresar a tierra el año siguiente, y la amamanta durante varios meses.

Longevidad

Los leones marinos tienen una longevidad que, según la especie, varía de 18 a 30 años, y las hembras generalmente viven más tiempo que los machos.

Territorio de caza y dieta alimenticia

Los leones marinos se encuentran habitualmente en el Pacífico, pero también se pueden observar en el Atlántico. Para alimentarse cazan en el mar, y su dieta consiste en peces (arenques, etc.), cefalópodos (calamares, etc.) y demás. Sus excepcionales cualidades físicas les permiten bucear a más de 100 metros de profundidad y permanecer en estado de apnea durante más de 5 minutos.

Protección

Para resistir el frío de las regiones que les gustan, ciertos leones marinos poseen una piel que los han llevado a ser víctimas de terribles campañas de caza; en consecuencia, se convirtieron en especies protegidas y fueron incluidas en la lista de especies vulnerables.

La sobrepesca los ha privado de su comida; la contaminación y las redes derivantes se encuentran entre las principales amenazas a las cuales se enfrentan actualmente los leones marinos, sin mencionar que miles de ejemplares mueren por año, ya sea porque son asesinados por la tribus del Gran Norte o porque quedan atrapados (accidentalmente o no) en las redes de pescadores.

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